Wednesday, December 10, 2008


That's a cool convocation speech

One of these things that people send each other by email, but this one is really good. I haven't had my convocation speech yet, and unless somebody wants to sponsor me a short holiday in Germany next summer, I might never have one. But if I had a convocation, I wish the speaker would give a fresh and humorous speech like this one.


Address at NTU Convocation 2008 by Adrian Tan (author of Teenage Textbook)

Life and How to Survive It

I must say thank you to the faculty and staff of the Wee Kim Wee School of Communication and Information for inviting me to give your convocation address. It’s a wonderful honour and a privilege for me to speak here for ten minutes without fear of contradiction, defamation or retaliation. I say this as a Singaporean and more so as a husband.

My wife is a wonderful person and perfect in every way except one. She is the editor of a magazine. She corrects people for a living. She has honed her expert skills over a quarter of a century, mostly by practising at home during conversations between her and me.

On the other hand, I am a litigator. Essentially, I spend my day telling people how wrong they are. I make my living being disagreeable.

Nevertheless, there is perfect harmony in our matrimonial home. That is because when an editor and a litigator have an argument, the one who triumphs is always the wife.

And so I want to start by giving one piece of advice to the men: when you’ve already won her heart, you don’t need to win every argument.

Marriage is considered one milestone of life. Some of you may already be married. Some of you may never be married. Some of you will be married. Some of you will enjoy the experience so much, you will be married many, many times. Good for you.

The next big milestone in your life is today: your graduation. The end of education. You’re done learning.

You’ve probably been told the big lie that “Learning is a lifelong process” and that therefore you will continue studying and taking masters’ degrees and doctorates and professorships and so on. You know the sort of people who tell you that? Teachers. Don’t you think there is some measure of conflict of interest? They are in the business of learning, after all. Where would they be without you? They need you to be repeat customers.

The good news is that they’re wrong.

The bad news is that you don’t need further education because your entire life is over. It is gone. That may come as a shock to some of you. You’re in your teens or early twenties. People may tell you that you will live to be 70, 80, 90 years old. That is your life expectancy.

I love that term: life expectancy. We all understand the term to mean the average life span of a group of people. But I’m here to talk about a bigger idea, which is what you expect from your life.

You may be very happy to know that Singapore is currently ranked as the country with the third highest life expectancy. We are behind Andorra and Japan, and tied with San Marino. It seems quite clear why people in those countries, and ours, live so long. We share one thing in common: our football teams are all hopeless. There’s very little danger of any of our citizens having their pulses raised by watching us play in the World Cup. Spectators are more likely to be lulled into a gentle and restful nap.

Singaporeans have a life expectancy of 81.8 years. Singapore men live to an average of 79.21 years, while Singapore women live more than five years longer, probably to take into account the additional time they need to spend in the bathroom.

So here you are, in your twenties, thinking that you’ll have another 40 years to go. Four decades in which to live long and prosper.

Bad news. Read the papers. There are people dropping dead when they’re 50, 40, 30 years old. Or quite possibly just after finishing their convocation. They would be very disappointed that they didn’t meet their life expectancy.

I’m here to tell you this. Forget about your life expectancy.

After all, it’s calculated based on an average. And you never, ever want to expect being average.

Revisit those expectations. You might be looking forward to working, falling in love, marrying, raising a family. You are told that, as graduates, you should expect to find a job paying so much, where your hours are so much, where your responsibilities are so much.

That is what is expected of you. And if you live up to it, it will be an awful waste.

If you expect that, you will be limiting yourself. You will be living your life according to boundaries set by average people. I have nothing against average people. But no one should aspire to be them. And you don’t need years of education by the best minds in Singapore to prepare you to be average.

What you should prepare for is mess. Life’s a mess. You are not entitled to expect anything from it. Life is not fair. Everything does not balance out in the end. Life happens, and you have no control over it. Good and bad things happen to you day by day, hour by hour, moment by moment. Your degree is a poor armour against fate.

Don’t expect anything. Erase all life expectancies. Just live. Your life is over as of today. At this point in time, you have grown as tall as you will ever be, you are physically the fittest you will ever be in your entire life and you are probably looking the best that you will ever look. This is as good as it gets. It is all downhill from here. Or up. No one knows.

What does this mean for you? It is good that your life is over.

Since your life is over, you are free. Let me tell you the many wonderful things that you can do when you are free.

The most important is this: do not work.

Work is anything that you are compelled to do. By its very nature, it is undesirable.

Work kills. The Japanese have a term “Karoshi”, which means death from overwork. That’s the most dramatic form of how work can kill. But it can also kill you in more subtle ways. If you work, then day by day, bit by bit, your soul is chipped away, disintegrating until there’s nothing left. A rock has been ground into sand and dust.

There’s a common misconception that work is necessary. You will meet people working at miserable jobs. They tell you they are “making a living”. No, they’re not. They’re dying, frittering away their fast-extinguishing lives doing things which are, at best, meaningless and, at worst, harmful.

People will tell you that work ennobles you, that work lends you a certain dignity. Work makes you free. The slogan “Arbeit macht frei” was placed at the entrances to a number of Nazi concentration camps. Utter nonsense.

Do not waste the vast majority of your life doing something you hate so that you can spend the small remainder sliver of your life in modest comfort. You may never reach that end anyway.

Resist the temptation to get a job. Instead, play. Find something you enjoy doing. Do it. Over and over again. You will become good at it for two reasons: you like it, and you do it often. Soon, that will have value in itself.

I like arguing, and I love language. So, I became a litigator. I enjoy it and I would do it for free. If I didn’t do that, I would’ve been in some other type of work that still involved writing fiction - probably a sports journalist.

So what should you do? You will find your own niche. I don’t imagine you will need to look very hard. By this time in your life, you will have a very good idea of what you will want to do. In fact, I’ll go further and say the ideal situation would be that you will not be able to stop yourself pursuing your passions. By this time you should know what your obsessions are. If you enjoy showing off your knowledge and feeling superior, you might become a teacher.

Find that pursuit that will energise you, consume you, become an obsession. Each day, you must rise with a restless enthusiasm. If you don’t, you are working.

Most of you will end up in activities which involve communication. To those of you I have a second message: be wary of the truth. I’m not asking you to speak it, or write it, for there are times when it is dangerous or impossible to do those things. The truth has a great capacity to offend and injure, and you will find that the closer you are to someone, the more care you must take to disguise or even conceal the truth. Often, there is great virtue in being evasive, or equivocating. There is also great skill. Any child can blurt out the truth, without thought to the consequences. It takes great maturity to appreciate the value of silence.

In order to be wary of the truth, you must first know it. That requires great frankness to yourself. Never fool the person in the mirror.

I have told you that your life is over, that you should not work, and that you should avoid telling the truth. I now say this to you: be hated.

It’s not as easy as it sounds. Do you know anyone who hates you? Yet every great figure who has contributed to the human race has been hated, not just by one person, but often by a great many. That hatred is so strong it has caused those great figures to be shunned, abused, murdered and in one famous instance, nailed to a cross.

One does not have to be evil to be hated. In fact, it’s often the case that one is hated precisely because one is trying to do right by one’s own convictions. It is far too easy to be liked, one merely has to be accommodating and hold no strong convictions. Then one will gravitate towards the centre and settle into the average. That cannot be your role. There are a great many bad people in the world, and if you are not offending them, you must be bad yourself. Popularity is a sure sign that you are doing something wrong.

The other side of the coin is this: fall in love.

I didn’t say “be loved”. That requires too much compromise. If one changes one’s looks, personality and values, one can be loved by anyone.

Rather, I exhort you to love another human being. It may seem odd for me to tell you this. You may expect it to happen naturally, without deliberation. That is false. Modern society is anti-love. We’ve taken a microscope to everyone to bring out their flaws and shortcomings. It far easier to find a reason not to love someone, than otherwise. Rejection requires only one reason. Love requires complete acceptance. It is hard work - the only kind of work that I find palatable.

Loving someone has great benefits. There is admiration, learning, attraction and something which, for the want of a better word, we call happiness. In loving someone, we become inspired to better ourselves in every way. We learn the truth worthlessness of material things. We celebrate being human. Loving is good for the soul.

Loving someone is therefore very important, and it is also important to choose the right person. Despite popular culture, love doesn’t happen by chance, at first sight, across a crowded dance floor. It grows slowly, sinking roots first before branching and blossoming. It is not a silly weed, but a mighty tree that weathers every storm.

You will find, that when you have someone to love, that the face is less important than the brain, and the body is less important than the heart.

You will also find that it is no great tragedy if your love is not reciprocated. You are not doing it to be loved back. Its value is to inspire you.

Finally, you will find that there is no half-measure when it comes to loving someone. You either don’t, or you do with every cell in your body, completely and utterly, without reservation or apology. It consumes you, and you are reborn, all the better for it.

Don’t work. Avoid telling the truth. Be hated. Love someone.

You’re going to have a busy life. Thank goodness there’s no life expectancy


Für mich und unsere deutschen Freunde hab ich den Text durch ein Übersetzungsprogramm gejagt. Hört sich auch lustig an.

Grüsse von

Meine Frau ist eine wunderbare Person und vollkommen auf jede Weise
außer einem. Sie ist der Redakteur einer Zeitschrift. Sie korrigiert
Leute für ein Leben. Sie hat ihre erfahrenen Sachkenntnisse über ein
Viertel eines Jahrhunderts größtenteils gehont indem sie sich zuhause
während Gespräche zwischen ihr und mir übt.

Andererseits bin ich ein litigator. Im Wesentlichen gebe ich meine
Tageserzählen-Leute aus, wie falsch sie sind. Ich mache mein Wesen

Dennoch gibt es vollkommene Harmonie in unserem Ehehaus. Das ist, weil,
wenn ein Redakteur und ein litigator ein Argument haben, derjenige, der
triumphiert, immer die Frau ist.

Und so will ich anfangen, indem ich einen Ratschlag den Männern gebe:
Als Sie bereits ihr Herz gewonnen haben, brauchen Sie nicht jedes
Argument zu gewinnen. wenn

Ehe wird als ein Meilenstein des Lebens betrachtet. Einige von Ihnen
können bereits verheiratet sein. Einige von Ihnen können nie verheiratet
sein. Einige von Ihnen werden verheiratet sein. Einige von Ihnen werden
die Erfahrung so viel genießen, Sie werden viele oft verheiratet sein.
Gut für Sie. Der folgende große Meilenstein in Ihrem Leben ist heute:
Ihre Graduierung. Das Ende der Ausbildung. Sie werden getan erfahrend.
Ihnen ist wahrscheinlich die große Lüge erzählt worden, dass "das Lernen
ein lebenslänglicher Prozess ist", und dass deshalb Sie fortsetzen
werden, die Grade von Mastern und Doktorate und Professuren und so
weiter zu studieren und zu nehmen. Sie wissen die Sorte von Leuten die
erzählen Ihnen das? Lehrer. Denken Sie nicht, dass es ein Maß des
Interessenkonflikts gibt? Sie sind im Geschäft des Lernens schließlich.
Wo würden sie ohne Sie sein? Sie brauchen Sie, um mehrmalige Kunden zu
sein. Die guten Nachrichten sind, dass sie sich irren. Die schlechten
Nachrichten sind, dass Sie Fortbildung nicht brauchen, weil Ihr
komplettes Leben zu Ende ist. Es ist weg. Das kann als ein Stoß zu
einigen von Ihnen kommen. Sie sind in Ihrem Teenageralter oder Anfang
zwanziger Jahre. Leute können Ihnen sagen, dass Sie leben werden, um 70,
80, 90 Jahre alt zu sein. Das ist Ihre Lebenserwartung.

Ich liebe diese Frist: Lebenserwartung. Wir alle verstehen die Frist, um
die durchschnittliche Lebensdauer einer Gruppe von Leuten zu bedeuten.
Aber ich soll hier über eine größere Idee sprechen, die ist, was Sie von
Ihrem Leben erwarten. Sie können sehr glücklich sein zu wissen, dass
Singapur zurzeit als das Land mit der dritten höchsten Lebenserwartung
aufgereiht wird. Wir sind hinter Andorra und Japan, und gebunden mit San
Marino. Es scheint ziemlich klar warum Leute in jenen Ländern, und
unser, lebend so lange. Wir teilen ein Ding gemeinsam: Unsere
Fußballmannschaften sind alle hoffnungslos. Es gibt sehr wenig Gefahr
von einigen unserer Bürger, die ihre Pulse das erheben, uns sehend, im
Weltpokal spielen. Zuschauer werden mit größerer Wahrscheinlichkeit in
ein sanftes und erholsames Haar beruhigt. Singapurer haben eine
Lebenserwartung von 81.8 Jahren. Männer von Singapur leben zu einem
Durchschnitt von 79.21 Jahren, während Frauen von Singapur mehr als fünf
längere Jahre leben, wahrscheinlich, um die zusätzliche Zeit in Betracht
zu ziehen, müssen sie im Badezimmer ausgeben. So hier sind Sie in Ihren
zwanziger Jahren denkend, dass Sie weitere 40 Jahre haben werden, um zu
gehen. Vier Jahrzehnte in, welch lange zu leben und zu gedeihen.
Schlechte Nachrichten. Lesen Sie die Papiere. Es gibt Leute, die tot
umfallen, wenn sie 50 Jahre alt, 40, 30 Jahre alt sind. Oder ganz
vielleicht gerade nach dem Vollenden ihres Zusammenrufens. Sie würden
sehr enttäuscht sein, dass sie ihre Lebenserwartung nicht entsprachen.
Ich soll Ihnen hier das erzählen. Vergessen Sie über Ihre
Lebenserwartung. Immerhin hat es basiert durchschnittlich gerechnet. Und
Sie nie, wollen jemals annehmen, durchschnittlich zu sein. Besuchen Sie
jene Erwartungen wieder. Sie könnten sich darauf freuen, zu arbeiten,
sich zu verlieben, sich zu verheiraten, eine Familie erziehend. Ihnen
wird gesagt, dass, als Absolventen, Sie annehmen sollten, einen Job zu
finden, so viel zahlend, wo Ihre Stunden so viel sind, wo Ihre
Verantwortungen so viel sind.

Das ist das, was von Ihnen erwartet wird. Und wenn Sie ihm entsprechen,
wird es eine schreckliche Verschwendung sein. Wenn Sie erwarten, dass
Sie sich beschränken werden. Sie werden Ihr Leben gemäß von
durchschnittlichen Leuten gesetzten Grenzen leben. Ich habe nichts gegen
durchschnittliche Leute. Aber keiner sollte danach streben, sie zu sein.
Und Sie brauchen Jahre der Ausbildung durch die besten Meinungen in
Singapur nicht, um Sie vorzubereiten, um durchschnittlich zu sein.
Worauf Sie sich vorbereiten sollten, ist Verwirrung. Leben eine
Verwirrung. Sie werden nicht berechtigt, irgendetwas davon zu erwarten.
Leben ist nicht schön. Alles balanciert schließlich nicht. Leben
geschieht, und Sie haben keine Kontrolle darüber. Gute und schlechte
Dinge geschehen mit Ihnen tagtäglich, Stunde vor der Stunde, Moment vor
dem Moment. Ihr Grad ist eine schlechte Rüstung gegen das Schicksal.
Erwarten Sie nichts. Löschen Sie alle Lebenserwartungen. Gerade lebend.
Ihr Leben ist bezüglich heute zu Ende. In diesem Moment sind Sie ebenso
hoch gewachsen, wie Sie jemals sein werden, sind Sie physisch am
passendsten, dass Sie jemals in Ihrem kompletten Leben sein werden und
Sie wahrscheinlich das beste schauen, dass Sie jemals schauen werden.
Das ist ebenso gut, wie es kommt. Es ist der ganze Abfahrtslauf von
hier. Oder. Keiner weiß. Was bedeutet das für Sie? Es ist gut, dass Ihr
Leben zu Ende ist. Da Ihr Leben zu Ende ist, sind Sie frei. Lassen Sie
mich Ihnen die vielen wunderbaren Dinge sagen, dass Sie tun können, wenn
Sie frei sind. Das wichtigste ist das: Nicht arbeiten. Arbeit ist
irgendetwas, was Sie dazu gezwungen werden zu tun. Durch seine wirkliche
Natur ist es unerwünscht. Arbeit tötet. Die Japaner haben eine Frist
"Karoshi", was Tod durch die Arbeitsüberlastung bedeutet. Es ist die
dramatischste Form dessen, wie Arbeit töten kann. Aber es kann Sie auch
auf feinere Weisen töten. Wenn Sie arbeiten, dann tagtäglich,
stückweise, wird Ihre Seele weg abgeschnitzelt, sich auflösend, bis es
nichts mehr gibt. Ein Felsen ist Boden in Sand und Staub gewesen.

Es gibt einen häufigen Irrtum, dass Arbeit notwendig ist. Sie werden
Leute treffen, die an jämmerlichen Jobs arbeiten. Sie sagen Ihnen, dass
sie ein Leben "machen". Nein, sie sind nicht. Sie sterben, ihre schnell
auslöschenden Leben vergeudend, die Sachen machen, die, bestenfalls,
sinnlos und, schlimmstenfalls, schädlich sind. Leute werden Ihnen sagen,
dass Arbeit Sie adelt, dass Arbeit Ihnen eine bestimmte Dignität leiht.
Arbeit macht Sie frei. Der Slogan "Arbeit macht frei" wurde an den
Eingängen zu mehreren nazistischen Konzentrationslagern gelegt. Völliger
Quatsch. Vergeuden Sie die große Mehrheit Ihres Lebens nicht, das etwas
tut, was Sie hassen, so dass Sie den kleinen Rest-Splitter Ihres Lebens
in der bescheidenen Bequemlichkeit ausgeben können. Sie dürfen dieses
Ende irgendwie nie erreichen. Widerstehen Sie der Versuchung, einen Job
zu bekommen. Statt dessen Spiel. Finden Sie etwas, was Sie daran Freude
haben zu tun. Tun Sie es. Immer wieder. Sie werden gut daran aus zwei
Gründen werden: Sie mögen es, und Sie tun es häufig. Bald wird das Wert
in sich selbst haben. Ich streite gern, und ich liebe Sprache. Also, ich
wurde ein litigator. Ich genieße es, und ich würde es umsonst tun. Wenn
ich das nicht tat, wäre ich in einem anderen Typ der Arbeit gewesen, die
noch Schreiben-Fiktion - wahrscheinlich ein Sportjournalist einschloss.
So was sollten Sie tun? Sie werden Ihre eigene Nische finden. Ich stelle
mir nicht vor, dass Sie sehr hart werden aussehen müssen. Zu diesem
Zeitpunkt in Ihrem Leben werden Sie eine sehr gute Idee davon haben, was
Sie werden tun wollen. Tatsächlich werde ich weiter gehen und sagen,
dass die ideale Situation darin bestehen würde, dass Sie nicht im Stande
sein werden, sich aufzuhören, Ihre Leidenschaften verfolgend. Zu diesem
Zeitpunkt sollten Sie wissen, wie Ihre Obsessionen sind. Wenn Sie daran
Freude haben, mit Ihren Kenntnissen zu protzen und sich höher zu fühlen,
könnten Sie ein Lehrer werden. Finden Sie, dass Verfolgung, die Sie
kräftigen wird, Sie verbraucht, eine Obsession wird. Jeden Tag müssen
Sie sich mit einer ruhelosen Begeisterung erheben. Wenn Sie nicht tun,
arbeiten Sie.

Die meisten von Ihnen werden in Tätigkeiten enden, die Kommunikation
einschließen. Zu denjenigen von Ihnen habe ich eine zweite Nachricht:
Seien Sie von der Wahrheit vorsichtig. Ich bitte Sie nicht, es zu
sprechen, oder es zu schreiben, weil es Zeiten gibt, wenn es gefährlich
oder unmöglich ist, jene Sachen zu machen. Die Wahrheit hat eine große
Kapazität, zu verletzen und zu verletzen, und Sie werden dass finden, je
näher Sie zu jemandem sind, desto mehr Sorge Sie bringen müssen, um
sogar die Wahrheit zu verkleiden oder zu verbergen. Häufig gibt es
großen Vorteil, indem es ausweichend ist, oder zweideutig zu reden. Es
gibt auch große Sachkenntnis. Jedes Kind kann mit der Wahrheit ohne
Gedanken zu den Folgen herausplatzen. Es nimmt große Reife, um den Wert
des Schweigens zu schätzen. Um der Wahrheit vorsichtig zu sein, müssen
Sie es zuerst wissen. Das verlangt großen Freimut zu sich selbst. Halten
Sie nie die Person im Spiegel zum Narren. Ich habe Ihnen gesagt, dass
Ihr Leben zu Ende ist, dass Sie nicht arbeiten sollten, und dass Sie
vermeiden sollten die Wahrheit zu sagen. Ich sage jetzt das Ihnen:
Gehasst werden. Es ist nicht ebenso leicht, wie es klingt. Kennen Sie
irgendjemanden der hasst Sie? Und doch ist jede große Zahl, die zur
menschlichen Rasse beigetragen hat, nicht nur von einer Person, aber
häufig durch sehr viele gehasst worden. Dieser Hass ist so stark er hat
jene großen Zahlen veranlasst, vermieden, beleidigt, ermordet zu werden,
und in einem berühmtem Beispiel, nagelte zu einem Kreuz. Man muss nicht
schlecht sein, um gehasst zu werden. Tatsächlich ist es häufig der Fall,
dass einer genau gehasst wird, weil man versucht, direkt durch jemandes
eigene Überzeugungen zu tun. Es ist zu leicht, gemocht zu werden, man
muss sich bloß einstellen und keine starken Überzeugungen zu halten.
Dann wird man vom Zentrum angezogen werden und sich in den Durchschnitt
niederlassen. Das kann nicht Ihre Rolle sein. Es gibt sehr viele
schlechte Leute in der Welt, und wenn Sie sie nicht verletzen, müssen
Sie sich selbst schlecht sein. Beliebtheit ist ein sicheres Zeichen,
dass Sie etwas Falsches tun.

Die andere Seite der Münze ist das: Sich verlieben. Ich sagte nicht
"geliebt zu werden". Das verlangt zu viel Kompromiss. Wenn man jemandes
Blicke, Persönlichkeit und Werte ändert, kann einer von irgendjemandem
geliebt werden. Eher ermahne ich Sie, einen anderen Menschen zu lieben.
Es kann seltsam für mich scheinen, Ihnen das zu erzählen. Sie können
annehmen, dass es natürlich ohne Überlegung geschieht. Das ist falsch.
Moderne Gesellschaft ist Antiliebe. Wir haben ein Mikroskop jedem
gebracht, um ihre Fehler und Mängel herauszubringen. Es viel leichter,
einen Grund zu finden, jemanden nicht zu lieben, als sonst. Verwerfung
verlangt nur einen Grund. Liebe verlangt ganze Annahme. Es ist harte
Arbeit - die einzige Art der Arbeit, dass ich schmackhaft finde. Das
Lieben von jemandem hat große Vorteile. Es gibt Bewunderung, das Lernen,
die Anziehungskraft und etwas, was, für das Wollen eines besseren
Wortes, wir Glück nennen. Im Lieben von jemandem werden wir inspiriert
für besser wir selbst auf jede Weise. Wir erfahren die
Wahrheitsminderwertigkeit von materiellen Dingen. Wir feiern menschlich
zu sein. Das Lieben ist für die Seele gut. Das Lieben von jemandem ist
deshalb sehr wichtig, und es ist auch wichtig, die richtige Person zu
wählen. Trotz der populären Kultur geschieht Liebe zufällig auf den
ersten Blick über eine voll gestopfte Tanzfläche nicht. Es wächst
langsam, Wurzeln zuerst vor dem Ausbreiten und Blühen versenkend. Es ist
nicht ein dummes Unkraut, aber ein mächtiger Baum das wettert jeden
Sturm ab. Sie werden finden, dass, wenn Sie jemanden haben, um zu
lieben, dass das Gesicht weniger wichtig ist als das Gehirn, und der
Körper weniger wichtig ist als das Herz. Sie werden auch finden, dass es
keine große Tragödie ist, wenn Ihre Liebe nicht erwidert wird. Sie tun
es nicht, um zurück geliebt zu werden. Sein Wert soll Sie begeistern.

Schließlich werden Sie finden, dass es keine halbe Sache gibt, wenn es
zum Lieben von jemandem kommt. Sie entweder tun nicht, oder Sie tun mit
jeder Zelle in Ihrem Körper, völlig und äußerst, vorbehaltlos oder
Entschuldigung. Es verbraucht Sie, und Sie, sind umso besser dafür
neugeboren. Nicht arbeiten. Vermeiden Sie die Wahrheit zu sagen. Gehasst
werden. Lieben Sie jemanden. Sie sind dabei, ein beschäftigtes Leben zu
haben. Dank-Güte dort ist keine Lebenserwartung
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